Proyecto IceCube: Particula Neutrino

Desde hace años, los científicos tratan infructuosamente de dar caza a una de las partículas más interesantes y elusivas del universo: los neutrinos. Para conseguirlo, les están preparando en el subsuelo del Polo Sur una trampa increíble.

Los físicos creen que las extrañas partículas llamadas neutrinos nacen en eventos cósmicos violentos, como colisiones entre galaxias o agujeros negros. Es muy poco lo que se sabe de estos diminutos mensajeros capaces de viajar millones de años luz sin ser absorbidos o desviados por campos magnéticos, y mucho es lo que podrían contestar acerca de las preguntas fundamentales del universo… Pero primero hay que encontrarlos.

Con esa intención, el polo sur geográfico alberga uno de los instrumentos científicos más grandes, raros e inaccesibles del mundo. Cuando esté terminado en 2010, el observatorio IceCube será como un telescopio invisible enterrado en un kilómetro cúbico de hielo, con el único objetivo de leer las elusivas señales luminosas que dejan estas partículas a su paso a través del planeta.

Para ello contará con 4,200 detectores ópticos enhebrados por un cable eléctrico dentro de 80 agujeros, a una profundidad de entre uno y tres kilómetros. Cada agujero albergará un rosario de perlas del tamaño de una pelota de baloncesto, rebosantes de sensores y circuitos electrónicos anudadas a intervalos regulares. Con un presupuesto de 271 millones de dólares y patrocinado en gran parte por la National Science Foundation y por Alemania y Suecia, el detector buscará las huellas que dejan los neutrinos al estrellarse contra los átomos de hielo. Esto sucede rara vez, porque los neutrinos son tan pequeños que pasan entre los átomos. Pero cuando ocurre, la colisión entre neutrino y átomo produce partículas llamadas muones, en un destello de luz conocido como ‘radiación de Cerenkov’. La ultra transparencia del hielo antártico es idónea para que los sensores ópticos detecten esta luz azul.

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