Enriqueciendo al Uranio

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No todos los átomos del Uranio son iguales. Cuando este elemento se extrae de una mina, contiene átomos pesados (99.3% de la masa), de peso medio (0.7%) y de peso ligero (<0.01%). Estos son llamados isótopos del Uranio, es decir, aunque todos tienen 92 protones en el núcleo de cada átomo que lo componen (la esencia del Uranio) su numero de neutrones es diferente. Los átomos pesados del Uranio tienen 146 neutrones, los de peso medio 143 y los ligeros 142; para referirse a estos isótopos, los científicos añadieron al nombre del elemento el número de protones y neutrones que los distinguen: Uranio-234 o U-234, Uranio-235 o U-235 y Uranio-238 o U-238. El combustible de los reactores nucleares debe de tener una gran concentración de U-235 que existe en el Uranio natural, esto debido a que es el ingrediente clave que inicia y mantiene una reacción nuclear.

Enriquecer el Uranio significa que se incrementara la cantidad de átomos de Uranio de ‘peso medio’ y de ‘peso ligero’. Normalmente la cantidad del isótopo U.235 es enriquecida de un 0.7% de la masa del Uranio hasta 5%. El método para hacerlo es con el centrifugado del gas hexafloruro de Uranio; mediante este se puede separar el U.235 del U-238 por rotación a gran velocidad. Cuando el hexafloruro tiene la cantidad apropiada de U-235 se transforma en combustible, convirtiéndolo primero el oxido en polvo para formar pastillas que después se podrán alojar en el interior de las barras que se introducirán en el reactor.

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